พืชที่รู้จักที่ใหญ่ที่สุดในโลก – หญ้าทะเลขนาดประมาณสามเท่าของแมนฮัตตัน – ถูกค้นพบนอกชายฝั่งออสเตรเลีย
จากการทดสอบทางพันธุกรรม นักวิทยาศาสตร์ได้ระบุว่าทุ่งหญ้าใต้น้ำขนาดใหญ่ในรัฐเวสเทิร์นออสเตรเลียนั้นเป็นพืชชนิดหนึ่ง

เชื่อกันว่าได้แพร่กระจายจากเมล็ดพันธุ์เดียวมาเป็นเวลาอย่างน้อย 4,500 ปี

นักวิจัยจากมหาวิทยาลัยเวสเทิร์นออสเตรเลียกล่าวว่าหญ้าทะเลครอบคลุมพื้นที่ประมาณ 200 ตารางกิโลเมตร (77 ตารางไมล์)

ทีมค้นพบโดยบังเอิญที่ Shark Bay ประมาณ 800 กม. ทางเหนือของเพิร์ท

พวกเขาตั้งใจที่จะทำความเข้าใจความหลากหลายทางพันธุกรรมของสายพันธุ์นี้ หรือที่เรียกว่าวัชพืชริบบิ้น ซึ่งพบได้ทั่วไปตามส่วนต่างๆ ของชายฝั่งออสเตรเลีย

นักวิจัยเก็บยอดจากอีกฟากอ่าวและตรวจสอบเครื่องหมายทางพันธุกรรม 18,000 ตัวเพื่อสร้าง “ลายนิ้วมือ” จากแต่ละตัวอย่าง

พวกเขาตั้งเป้าที่จะค้นหาว่ามีพืชกี่ชนิดในทุ่งหญ้า

“คำตอบทำให้เราประหลาดใจ – มีเพียงหนึ่งเดียวเท่านั้น!” Jane Edgeloe ผู้เขียนหลักของการศึกษากล่าว

“เพียงเท่านั้น มีโรงงานเพียงแห่งเดียวที่ขยายไปกว่า 180 กม. ในอ่าวฉลาม ทำให้เป็นพืชที่รู้จักที่ใหญ่ที่สุดในโลก”

มุมมองทางอากาศของพืชใน Shark Bay รัฐเวสเทิร์นออสเตรเลีย
พืชนี้ยังมีความโดดเด่นในด้านความแข็งแกร่ง โดยเติบโตในพื้นที่ต่าง ๆ ทั่วอ่าวที่มีสภาพแปรปรวนอย่างดุเดือด

ดร.เอลิซาเบธ ซินแคลร์ หนึ่งในนักวิจัยกล่าวว่า “ดูเหมือนว่าจะมีความยืดหยุ่นจริงๆ โดยต้องเผชิญกับอุณหภูมิและความเค็มที่หลากหลาย รวมทั้งสภาพแสงที่สูงมาก ซึ่งเมื่อรวมกันแล้วจะทำให้เกิดความเครียดสูงสำหรับพืชส่วนใหญ่”

โดยทั่วไปแล้วสายพันธุ์จะเติบโตเหมือนสนามหญ้าในอัตราสูงถึง 35 ซม. ต่อปี นี่เป็นวิธีที่นักวิจัยประเมินว่าต้องใช้เวลา 4,500 ปีในการแผ่ขยายไปสู่ขนาดปัจจุบัน

งานวิจัยนี้ตีพิมพ์ในวารสาร Proceedings of the Royal Society B